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Marcelo Arevalo : Les sacrifices vous donnent de la force

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Sans les moments d’adversité qu’il a traversés à ses débuts chez les professionnels, voyageant jusqu’à vingt heures en bus d’un pays à l’autre, partageant un lit avec des partenaires de tournoi et cordant des raquettes pour grappiller de l’argent pour le dîner, Marcelo Arevalo ne serait pas arrivé aussi loin en tant que joueur de tennis.

Peut-être que sans les leçons apprises en surmontant tant d’obstacles, il ne serait pas devenu le premier joueur de double centraméricain de l’histoire à atteindre une finale de Grand Chelem à Roland Garros, jeudi.

« Les sacrifices vous donnent de la force, ainsi que de voir que les choses ne sont pas si faciles et qu’il faut travailler pour les réaliser », déclare le Salvadorien de 31 ans dans une discussion franche avec ATPTour.com.

« Les bonnes choses coûtent. Je pense que c’est quelque chose qui, personnellement, m’a donné une force mentale : continuer à me battre pour réaliser mon rêve de devenir un joueur de tennis professionnel et de participer aux plus grands tournois ».

Ce rêve est né à l’âge de six ans à Sonsonate, à un peu plus d’une heure de route de la capitale du Salvador. C’est là, au club où ses parents (Rafael et Sofia) et ses frères et sœurs (Erika et Rafael) se rendaient tous les dimanches, que Marcelo a reçu sa première raquette : une Head radicale jaune comme celle de son idole Andre Agassi.

Bien qu’il ait été inspiré par les combats du tennisman de Las Vegas contre Pete Sampras dans les années 90, « Chelo » a toujours voulu suivre les traces de son frère Rafael, de quatre ans son aîné. En grandissant, il s’est rendu compte que s’il voulait l’imiter (il est devenu le numéro un mondial du football), il ne pourrait pas le faire.

374 au monde en 2008), il devait quitter le pays pour participer à des tournois, et le confort n’était pas une priorité. « Je n’ai pas été privilégié, mais je ne peux pas non plus me plaindre. J’ai toujours eu le soutien de ma famille, ce qui est la chose la plus importante.

Cela vous donne beaucoup de sécurité. Nous n’étions pas une famille où l’argent était abondant, mais mes parents ont toujours fait l’effort de m’envoyer à des tournois. Évidemment, vous avez dû faire des sacrifices lorsque vous avez voyagé. Souvent, la meilleure option de voyage était le bus, même lorsqu’il devait traverser des frontières et passer plus de 20 heures sur la route pour atteindre les sites des tournois au Costa Rica, au Mexique et dans d’autres pays de la région.

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L’austérité se poursuit lorsqu’il arrive en ville, où il partage presque toujours un logement. En fait, une fois en 2007, il a été hébergé avec cinq autres joueurs de tennis dans une chambre double. « C’était le truc le plus guerrier que j’ai jamais eu.

À cette époque, il n’y avait que deux lits et nous faisions une rotation. Il fallait gagner pour dormir dans un lit à côté de quelqu’un d’autre. Et si vous perdiez, vous dormiez sur une couette à même le sol », se souvient Marcelo. En plus de s’inquiéter de ses performances sur la piste, il devait parfois se préoccuper de laver ses uniformes, qu’il accrochait ensuite aux balcons ou dans les salles de bains des auberges.

En outre, la nourriture n’était pas toujours assurée. « En juniors et en avenirs, je voyageais avec ma machine à corder, une Barton que mon père a achetée lors d’un tournoi au Costa Rica à Gonzalo Tur, qui voyage maintenant comme entraîneur des [Andrés] Molteni.

Cette machine avait déjà environ mille cordes quand elle est arrivée chez moi, mais elle m’a beaucoup aidé à économiser et à gagner un peu d’argent », dit Marcelo en souriant. « J’ai cordé mes propres raquettes, et celles des autres.

Et si le club de tournoi vous a fait payer 10 dollars, je vous en ai fait payer 7. Donc je m’en sortais bien. Je me souviens que si je cordais une ou deux raquettes d’autres personnes, je disais toujours : « C’est pour la nourriture ». Je le disais en plaisantant, mais j’étais très sérieux », ajoute Arevalo, qui, en mai 2008, était classé numéro 1.

8ème au monde chez les juniors. Il s’est toujours arrangé pour ne jamais manquer de nourriture lorsqu’il concourait loin de chez lui. Il se souvient qu’une fois, lors d’un tournoi au Mexique, alors qu’il était encore adolescent, il s’est nourri de pain en boîte et de thon en conserve provenant du supermarché.

Et ce menu, il l’alternait avec des tacos à soixante centimes achetés devant une caserne de pompiers. À d’autres moments, il prenait simplement le petit-déjeuner et un déjeuner tardif pour économiser sur le dîner. « Nous ne pouvions pas nous permettre d’aller au restaurant pour manger des pâtes ou de la viande.

Mais nous avons toujours mangé. De nombreux joueurs de tennis ont vécu la même chose, surtout dans notre région. Nous n’avons pas la vie facile, mais cela nous donne de la force. Cependant, à un moment donné, il a commencé à douter de son potentiel et a décidé d’étudier la gestion des affaires à l’université de Tulsa, où il a continué à concourir au niveau collégial.

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Deux ans plus tard, il a retrouvé la foi qu’il pouvait devenir ce dont il avait toujours rêvé, a abandonné l’université et s’est remis sur les rails de l’ATP Tour. Il est parti de zéro, voyageant sans le luxe du passé, ne se plaignant pas lorsqu’il devait faire 15 heures de route dans une voiture de location pour se rendre à un tournoi à Houston ou lorsqu’il allait jusqu’à demander à des coéquipiers ayant des hôtels sécurisés de le laisser rester avec eux.

L’austérité a disparu au fur et à mesure que les gains de la compétition augmentaient. Et la maturité qu’il a acquise à l’université lui a également permis de s’imposer sur l’ATP Challenger Tour (où il a remporté trois titres en simple) et d’atteindre le meilleur classement en simple de sa carrière en 2018 (n°.

138) dans le classement Pepperstone ATP. Mais un nouveau revers est survenu en cours de route. Une hernie dans le dos cette saison-là a fait obstacle à son intention de se développer davantage. Cependant, constatant que la blessure ne le limitait pas autant en double, il a commencé à s’orienter davantage vers le double.

Sa dernière année complète en tant que joueur de simple a eu lieu en 2019, l’année même de la naissance du premier enfant de son épouse Lucia Kovarcikova. Depuis lors, il n’a su que monter en grade. Au point qu’en battant Bopanna/Middelkoop aux côtés de Jean Julien Rojer en demi-finale à Roland Garros, il a atteint les 100 victoires en double sur le circuit ATP.

Et samedi à Paris, il se battra pour son cinquième titre ATP et le plus grand de sa carrière lorsqu’il affrontera Dodig/Krajicek. Quel que soit le résultat, il se hissera aux côtés de Rojer à la première place.

2 au classement Pepperstone ATP des équipes de double, qui détermine les huit paires qualifiées pour les Nitto ATP Finals, qui se tiendront en novembre à Turin, où le Salvadorien espère participer pour la première fois de sa carrière.

« La route n’a pas été facile et elle n’a pas été courte », déclare Arevalo, qui après Paris entrera dans le Top-20 du classement Pepperstone ATP de double pour la première fois de sa carrière.

« Dans mon cas, il s’agissait plutôt de travailler dur, de venir du bas de l’échelle, de se battre chaque semaine. En cours de route, j’ai dû faire face à des moments difficiles. Les choses se sont passées petit à petit et j’ai toujours cru que je pouvais y arriver ». La finale de Roland Garros sera sa récompense pour n’avoir jamais cessé d’entretenir l’illusion.

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