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Leena Nair, PDG de Chanel : « J’ai le privilège d’avoir la possibilité de briser les tabous et les plafonds de verre ».

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Leena Nair, PDG de Chanel, se souvient avoir grandi à Kolhapur à une époque où le nombre de choses que l’on disait aux filles qu’elles ne pouvaient pas faire dépassait ce qu’elles étaient autorisées à faire.

En décembre dernier, le géant mondial du luxe Chanel a annoncé que la directrice des ressources humaines (CHRO) d’Unilever, Leena Nair, deviendrait son directeur général mondial. M. Nair est un cadre supérieur titulaire d’un MBA de XLRI Jamshedpur en Inde et a passé trois décennies chez Unilever, selon LinkedIn.

Chez Chanel, Nair gère un effectif d’environ 28 000 personnes dans le monde. Bien qu’il ne soit pas rare que des cadres d’entreprises de biens de consommation rejoignent des marques de luxe, la carrière de Mme Nair est jalonnée de mouvements non conventionnels.

Le début

Nair est issue d’une communauté plutôt conservatrice de Kolhapur, où les femmes devaient avoir un certain niveau d’éducation avant d’être mariées. Diplômée en électronique et en télécommunications du Walchand College de Sangli, elle se souvient que la culture de la petite ville n’était pas propice aux femmes qui nourrissaient de grands rêves, en particulier de grands rêves d’entreprise.

Personne du peuple

Et pourtant, dit Nair, elle n’était pas un grand ingénieur. « Un de mes professeurs, mes mentors à l’école d’ingénieurs, a remarqué mon talent pour les RH. Il m’a dit : « Vous n’êtes peut-être pas un grand ingénieur, mais vous ferez un très bon professionnel des RH ».

Il faisait référence à ses compétences en matière de gestion du personnel, à sa compréhension de ce qui fait bouger les gens, ce qui lui a permis d’accéder à l’un des plus grands postes de l’industrie du luxe, l’un des rares responsables des ressources humaines à accéder au poste de PDG.

Après avoir obtenu son diplôme d’ingénieur en électronique, Nair a travaillé dans quelques usines et dans un laboratoire de recherche sur un projet de création de téléviseurs à image dans l’image, mais elle savait qu’un changement professionnel était devenu nécessaire si elle voulait gravir les échelons de l’entreprise. Son père n’était pas très impressionné. « Lorsque j’ai dit à mon père que j’allais m’orienter vers les RH, ou le personnel comme on l’appelait, il a été plutôt choqué et déçu. Il ne voyait pas pourquoi un ingénieur voudrait travailler dans une fonction de back-office. »

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Elle a fortuitement décidé de suivre son instinct et son « but » en choisissant de suivre un cours de gestion des ressources humaines à l’XLRI, à Jamshedpur. « On m’a proposé une place, mais j’ai mis du temps à convaincre ma famille, surtout mon père ». Voyager seul pour se rendre dans un collège situé dans une ville à 48 heures de train était une idée que la famille avait du mal à accepter.

Journées XLRI

En rétrospective, elle attribue son évolution, tant sur le plan personnel que professionnel, au temps passé à l’école de management et à son travail chez HUL. « À l’XLRI, j’ai quitté pour la première fois la bulle protectrice d’une petite ville et me suis retrouvé dans un environnement créatif, démocratique et libérateur. J’ai fait l’expérience de tant de nouveaux mondes, comme mon exposition à la musique en direct et aux groupes, que je n’avais jamais rencontrés jusque-là. Ma passion pour la musique, en particulier la musique live, est due à mes journées à XLRI ».

Elle attribue également sa vision libérale du monde aux nombreuses discussions avec ses camarades de classe et ses professeurs sur la politique, la philosophie et les relations humaines. « Ils m’ont appris l’importance des gens et de la communauté. » Des idées qui, selon Mme Nair, l’ont aidée à façonner les politiques de ressources humaines d’Unilever fondées sur « l’équité, la diversité et l’inclusion ». « La courbe d’apprentissage a été brutale en tant que femme », dit-elle. « Lorsque vous êtes le premier Asiatique ou la première femme à quelque chose, vos succès comme vos échecs sont amplifiés de nombreuses fois. »

Nair est créditée de plusieurs premières : « J’ai été la première femme à faire des ventes chez HUL, la première à visiter une usine. J’estime avoir eu le privilège de recevoir des occasions de briser plusieurs tabous et plafonds de verre ».

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Au moment où Nair a quitté Unilever l’année dernière, les femmes représentaient près de 47 % de la direction de l’entreprise. « Nous avons mis en œuvre plusieurs (changements) systématiques, transformant le cadre culturel », ajoute-t-elle.

Le monde des femmes

Elle a plusieurs idées bien pensées à proposer aux femmes qui entrent dans le monde de l’entreprise. D’abord, dit-elle, les femmes doivent mettre l’accent sur l’intelligence émotionnelle, une compétence importante en matière de leadership. « Cela contribuera à créer un espace de travail inclusif. Par exemple, chez Unilever Pakistan, lorsque nous embauchons des femmes pour l’atelier, nous invitons leurs familles à venir séjourner avec elles pendant quelques jours et à découvrir le fonctionnement de l’atelier. Ils sont ainsi rassurés quant à la sécurité de leurs filles. La mise en place de telles politiques relève davantage du jeu de QE ».

En tant que PDG mondial de Chanel – un rôle que le monde du luxe qualifie de « plus rare que rare », compte tenu de la position de la marque historique – le défi consiste à rendre l’entreprise plus durable et plus « inclusive » en changeant les normes rigides de ce que signifie la beauté, tout en sortant la marque centenaire d’un marasme causé par une pandémie.

Nair a une autre préoccupation. En tant que femme qui a réussi à atteindre les sommets, comment peut-elle faciliter la tâche à la prochaine génération de femmes cadres, PDG ou directrices générales de haut niveau ?

« Les femmes qui ont grandi dans l’écosystème devraient faciliter le chemin pour les femmes qui suivent. Je suis très attentive à la façon dont je peux faciliter la vie des autres femmes, et des hommes, qui travaillent dans l’organisation », dit-elle. « Tant d’installations que j’ai mises en place chez Unilever, comme les crèches pour les enfants, sont issues de ma propre expérience. »

DEEPALI NANDWANI est un journaliste indépendant qui suit de près le monde du luxe.

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