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L’avertissement d’Elon Musk pourrait être le signal d’une prochaine récession du secteur automobile

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7Le « super mauvais pressentiment » du PDG de Tesla, Elon Musk, concernant l’économie pourrait être le moment du « canari dans la mine de charbon » de l’industrie automobile, signalant une récession pour une industrie dont les patrons n’ont montré aucun signe d’inquiétude. M. Musk a déclaré que le constructeur de voitures électriques devait réduire ses effectifs d’environ 10 % dans un courriel adressé aux cadres et consulté par Reuters. Il a ensuite déclaré au personnel que les rangs des cols blancs étaient gonflés et qu’il continuerait à embaucher des travailleurs pour fabriquer des voitures et des batteries.

L’avertissement de M. Musk est la première dissidence publique et bruyante dans une position unie de l’industrie automobile selon laquelle la demande sous-jacente de voitures et de camions reste forte malgré deux années de pandémie mondiale. Cette semaine, un cadre a qualifié la demande de « très élevée ».

« Tesla n’est pas un canari dans une mine de charbon. C’est plutôt une baleine dans une mine de lithium », a déclaré Adam Jonas, analyste chez Morgan Stanley, dans une note de recherche, en faisant référence au métal utilisé dans les batteries des véhicules électriques. « Si la plus grande entreprise de VE au monde lance des avertissements sur les emplois et l’économie, les investisseurs devraient reconsidérer leurs prévisions sur les marges et la croissance du chiffre d’affaires », a-t-il ajouté. L’action Tesla a chuté de 9 %.

Le secteur automobile a été touché il y a deux ans par le début de la pandémie de COVID-19, qui a forcé la fermeture d’usines. Cette fermeture a ensuite joué un rôle dans la pénurie de puces à semi-conducteurs qui a entravé davantage la production de véhicules. Aujourd’hui, les difficultés de la chaîne d’approvisionnement, exacerbées par l’invasion de l’Ukraine par la Russie, ont fait chuter les ventes. Les ventes de voitures neuves aux États-Unis en mai ont atteint un faible taux annualisé de 12,68 millions, selon Wards Intelligence. On est loin des 17 millions par an de l’époque glorieuse de l’avant COVID. Toutefois, ces questions touchent principalement l’offre, tandis que l’inflation constitue une menace pour la demande.

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« Le risque de récession est élevé, donc ce qu’il dit n’est certainement pas extrême », a déclaré Jeff Schuster, président des prévisions mondiales chez LMC Automotive, à propos de Musk.

Les sociétés de covoiturage Uber Technologies Inc et Lyft Inc ont déclaré le mois dernier qu’elles allaient réduire les embauches et les dépenses, tandis que le détaillant de voitures d’occasion en ligne Carvana a annoncé qu’il allait supprimer 12 % de ses effectifs. D’autres entreprises observent attentivement la situation.

« Nous ne sommes pas aussi pessimistes qu’Elon Musk, mais nous sommes prudents en matière d’embauche et de dépenses « , a déclaré John Dunn, directeur général de Clean Energy Systems, une unité de Plastic Omnium qui fabrique des systèmes de réduction des émissions et des carburants. Les responsables du secteur s’inquiètent d’une éventuelle récession. « L’industrie automobile se précipite vers le port sûr de la demande refoulée qui pourrait soutenir les ventes pour les années à venir, alors que les nuages de la tempête économique imminente s’amoncellent et pourraient détruire une grande partie de cette demande », a déclaré Tyson Jominy, vice-président de J.D. Power chargé des données et des analyses automobiles.

ENCLIN À L’ACTION

Josh Sandbulte, directeur des investissements de Greenhaven Associates, une société de gestion financière qui a investi massivement dans les actions de General Motors Co, était à New York cette semaine pour participer à une conférence de l’Alliance Bernstein. Il a déclaré que les PDG du secteur financier avaient des perspectives beaucoup plus sombres que les autres chefs d’entreprise.

Bien que le courriel de M. Musk semble beaucoup plus pessimiste que celui d’autres dirigeants du secteur manufacturier, M. Sandbulte a déclaré qu’il avait appris à ne pas rejeter le PDG de Tesla, car « il a fait des zigs quand d’autres faisaient des zigs et on lui a donné raison ».

« Nous sommes dans une période de déconcertation, et franchement, le monde financier et le monde des dirigeants d’entreprise ne sont pas d’accord », a déclaré M. Sandbulte. « A un moment donné, nous aurons la réponse qui est correcte. »

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Publiquement, de nombreux autres constructeurs automobiles affirment toujours que la demande sous-jacente reste forte. Ford Motor Co. a déclaré jeudi, lors de la publication de ses ventes mensuelles aux États-Unis, que ses stocks continuaient de tourner à un rythme record.

« La demande des consommateurs est très élevée en ce moment. Les constructeurs n’ont pas les stocks nécessaires », a déclaré mercredi Allyson Witherspoon, responsable du marketing de Nissan Motor Co aux États-Unis, lors de la conférence Reuters Automotive Retail à Las Vegas.

Les responsables du secteur soulignent également que Tesla a ses propres problèmes, notamment la possibilité d’embaucher trop rapidement par rapport à sa croissance.

L’emploi chez Tesla a doublé depuis la fin de l’année 2019 selon les rapports annuels de l’entreprise, et Jonas de Morgan Stanley a noté que le revenu par employé de Tesla de 853 000 dollars n’est pas beaucoup plus élevé que celui de Ford, beaucoup plus grand, qui est de 757 000 dollars.

En outre, les ventes de Tesla aux États-Unis sont fortement concentrées en Californie, notamment dans la baie de San Francisco, où se trouvent les entreprises de la Silicon Valley. Les travailleurs du secteur de la haute technologie disposant d’un patrimoine en actions constituent une base de clientèle essentielle pour Tesla. Mais aujourd’hui, certaines grandes entreprises technologiques réduisent leur personnel et les petites entreprises ont plus de mal à trouver des financements. Tout cela est peut-être vrai, mais les craintes de Musk ne peuvent être ignorées, a déclaré Barry Engle, un ancien cadre de Ford et GM qui a fondé Qell, une société d’investissement axée sur les transports.

« Un ralentissement économique est de plus en plus probable », a-t-il déclaré. « Elon et tous les autres le savent. La différence est qu’en tant qu’entrepreneur, il est naturellement plus enclin à agir et à dire la vérité, même si elle est impopulaire. »

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