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Des scientifiques découvrent les premières preuves d’une infection respiratoire chez les dinosaures

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Des scientifiques ont découvert la première preuve d’une infection respiratoire unique dans les restes fossilisés d’un dinosaure qui vivait il y a près de 150 millions d’années. L’étude a été menée par Cary Woodruff du Great Plains Dinosaur Museum.

Les chercheurs ont examiné les restes d’un diplodocidé immature – un dinosaure sauropode herbivore à long cou, comme le « Brontosaure » – datant du Jurassique supérieur de l’ère mésozoïque. Le dinosaure surnommé « Dolly », découvert dans le sud-ouest du Montana, présentait des signes d’infection au niveau de ses vertèbres cervicales.

L’étude a permis d’identifier des protubérances osseuses anormales jamais vues auparavant, qui avaient une forme et une texture inhabituelles. Ces protubérances étaient situées dans une zone de chaque os où elles auraient été pénétrées par des sacs d’air. Les sacs aériens sont des parties du système respiratoire qui n’échangent pas d’oxygène chez les oiseaux modernes et qui sont également présents chez les dinosaures. Les sacs aériens auraient finalement été reliés aux poumons de « Dolly » et auraient fait partie du système respiratoire complexe du dinosaure. L’imagerie par scanner des protubérances irrégulières a révélé qu’elles étaient constituées d’un os anormal qui s’était très probablement formé en réponse à une infection.

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« Nous avons tous connu ces mêmes symptômes – toux, difficultés à respirer, fièvre et voici un dinosaure vieux de 150 millions d’années qui se sentait probablement aussi malheureux que nous tous lorsque nous sommes malades. » Woodruff a dit.

Selon les chercheurs, ces résultats sont importants car Dolly était considéré comme un dinosaure non aviaire, et les sauropodes, comme Dolly, n’ont pas évolué pour devenir des oiseaux ; seuls les théropodes aviaires ont évolué en oiseaux. Les auteurs ont émis l’hypothèse que cette infection respiratoire aurait pu être causée par une infection fongique similaire à l’aspergillose, une maladie respiratoire courante qui touche aujourd’hui les oiseaux et les reptiles et peut entraîner des infections osseuses. En plus de documenter la première occurrence d’une telle infection respiratoire chez un dinosaure, cette infection fossilisée a également des implications anatomiques importantes pour le système respiratoire des dinosaures sauropodes.

Les chercheurs ont suggéré que si Dolly avait été infectée par une infection respiratoire de type aspergillose, elle aurait probablement présenté des symptômes de type grippe ou pneumonie, tels que perte de poids, toux, fièvre et difficultés respiratoires. L’aspergillose pouvant être mortelle chez les oiseaux si elle n’est pas traitée, une infection potentiellement similaire chez Dolly aurait pu entraîner la mort de l’animal.

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« Nous devons continuer à développer nos connaissances sur les maladies anciennes. Si nous cherchons bien, nous pourrons commencer à mieux comprendre l’évolution de l’immunité et des maladies infectieuses », a déclaré M. Wolff. « Lorsque nous travaillons ensemble entre plusieurs spécialités – vétérinaires, anatomistes, paléontologues, paléopathologistes et radiologues – nous pouvons repartir avec une image plus complète des maladies anciennes. »

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