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Will Zalatoris, 61 après sept birdies d’affilée.

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Après quelques mois difficiles, tout s’est bien passé pour Will Zalatoris lors du deuxième tour de l’American Express vendredi. Même après avoir perdu pied sur le dernier tee et avoir craint que sa balle ne se dirige vers des buissons, il a pu repartir avec un birdie supplémentaire.

C’était son septième d’affilée pour terminer son tour, bon pour un 61, soit 10 coups de mieux qu’un premier tour frustrant dans ce tournoi où les scores bas sont une nécessité. Le joueur qui a fait tourner les têtes la saison dernière en passant directement du Korn Ferry Tour à la compétition dans les tournois majeurs est de retour dans la course après une période calme.

Will Zalatoris, déclarations

« Je pense qu’aujourd’hui je me suis donné des chances, j’ai frappé beaucoup de près et j’ai fait quelques coups de 20 ou 30 pieds pour continuer le parcours et évidemment… faire un birdie au 9ème trou depuis le mauvais fairway est un peu la cerise sur le gâteau », a déclaré Zalatoris.

Son drive sur ce dernier trou a atterri dans le rough du premier trou adjacent du Nicklaus Tournament Course de la PGA West. Il a profité de l’aubaine en frappant un fer 6 de 212 mètres à 15 pieds et en rentrant son putt pour le birdie.

Ce dernier birdie l’a placé sur la première page du classement. Il a commencé la journée de vendredi à la 96e place après avoir touché seulement 10 greens lors de son premier tour au 7 060 La Quinta Country Club. C’est inacceptable pour un joueur qui a terminé dans le top 10 des Strokes Gained : Approach-the-Green la saison dernière.

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Il a attribué sa mauvaise performance avec ses fers à une prudence excessive lors de son premier tour du PGA TOUR depuis novembre. Josh Gregory, l’entraîneur du jeu court de Zalatoris, a encouragé son élève à prendre plus de risques, lui disant : « Si tu veux jouer 64, tu dois être prêt à jouer 74 ».

« Je l’ai coupé aujourd’hui », a déclaré Zalatoris. Il est entré cette semaine au 83e rang de la FedExCup. Il a commencé la saison avec une paire de top 15, mais n’a qu’un seul top 10 sur le circuit depuis qu’il a terminé T8 au PGA Championship en mai.

Cette bonne performance à Kiawah Island faisait suite à sa deuxième place face à Hideki Matsuyama au Masters et à son T6 à l’U.S. Open à l’automne 2020. Zalatoris a admis vendredi qu’il s’était mis trop de pression après avoir participé à ces tournois majeurs.

Après avoir commencé la saison dernière sans statut sur le circuit, il avait l’impression de jouer avec « l’argent de la maison » lorsqu’il a fait fructifier son bon jeu en obtenant une adhésion temporaire spéciale et une place dans le top 50 du classement officiel mondial de golf.

Cette gratitude a diminué la pression qu’il ressentait lorsqu’il apparaissait au tableau des leaders à Winged Foot, Augusta National et Kiawah Island. Après le Masters, on a parlé de lui comme d’un candidat pour l’équipe de la Ryder Cup et il semblait suivre la voie tracée par Jordan Spieth, avec qui il concourait depuis qu’ils étaient enfants à Dallas.

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Spieth a commencé sa première saison sur le circuit sans statut, mais a réussi à décrocher une victoire, à se rendre à East Lake et à gagner une place dans l’équipe de la Presidents Cup. Zalatoris s’est toutefois éloigné de ce rythme dans la seconde moitié de 2021. Puis il s’est blessé à l’Open Championship et a dû se retirer en raison d’une blessure au dos.

« Après Augusta, je pense que mes attentes et mon état d’esprit ont un peu changé », a-t-il déclaré. « J’essayais de gagner des tournois, je travaillais honnêtement trop dur, je me suis entraîné jusqu’à la blessure et je savais que c’était un peu là que je devais prendre du recul.

« Les six premiers mois (de 2021) ont été incroyables. J’ai beaucoup appris, en jouant aussi bien et en étant dans la course, mais les six derniers mois, j’ai vraiment appris à ne pas forcer les choses. J’ai juste besoin de garder cette attitude à l’avenir ». Un retour à cet état d’esprit pourrait conduire à cette première victoire que Zalatoris attend depuis longtemps.

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